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Des outils de haute technologie fauchent le gazon d’essai dans les serres

Imaginez-vous en train de tondre votre pelouse avec des ciseaux. Cette situation menaçait les étudiants de Virginia Tech alors que nous continuions à ajouter des essais de recherche en serre au programme du projet.

Certains essais nécessitent plus de 1 000 pots de gazon qui doivent être tondus chaque semaine ou plus souvent selon la hauteur souhaitée. L’ancienne façon de tondre ces pots consistait à ramasser le pot, à le tourner sur le côté au-dessus d’une poubelle et à couper le gazon à la hauteur souhaitée à l’aide de ciseaux. De petits sécateurs offraient une autre méthode de tondre l’herbe, mais une autre option pouvait être utilisée efficacement. Nous avons estimé qu’il devait y avoir une méthode plus simple. Au printemps dernier, je me suis assis avec mon technicien, Phil Keating, et un machiniste local, John Long, et j’ai conçu un système de serre de jardin pour la culture du gazon. Le système consiste en des crémaillères métalliques réglables qui maintiennent le gazon en pot sous des rails en fer forgé. Ces rails permettent à une tondeuse à gazon sans fil de traverser le banc et de tondre le gazon en pot. Les rognures sont collectées dans un sac en tissu de ferronnerie d’un quart de pouce après qu’il ait été constaté que le sac du fabricant limitait le flux d’air de telle sorte que les rognures tombaient à travers le banc et non dans le sac. Le système permet la culture de milliers de plantes en pot et la tonte ne prend que quelques minutes au lieu de plusieurs heures. Ainsi, les directeurs qui souhaitent expérimenter des combinaisons de pesticides sans risquer l’esthétique du terrain de golf peuvent entretenir le gazon dans la serre avec un minimum d’intrants. Le système de Virginia Tech utilise une minuterie de pelouse pour automatiser l’irrigation. L’irrigation des bancs est assurée par un tuyau en PVC d’un demi-pouce avec des petites buses d’arrosage espacées tous les quatre pieds. Le système d’irrigation complet pour 2 000 pots coûte 200 euros. La piste de tonte coûtait environ 2 500 euros, et la tondeuse à gazon sans fil (Black et Decker) 300 euros.

Ce système nous permet de cultiver du gazon toute l’année et de mener des essais d’efficacité des herbicides et autres. Nous cultivons même les mauvaises herbes et les fauchons comme un système de gazon typique. Nous avons une grande expérience en cours qui permettra d’évaluer des centaines de combinaisons d’herbicides sur des dallisgrass matures.

Les plantes de dallisgrass ont été établies dans des pots à partir de rhizomes recueillis au Chatmoss Country Club près de Martins-ville, en Virginie. Le nouveau système nous a permis d’acclimater ces dallisgrass pendant les six derniers mois dans la serre. En partant de rhizomes matures et en cultivant les plantes pendant une saison entière dans la serre, nous sommes en mesure de mieux simuler ce qui se passerait sur le terrain. Sans le système de chenilles de la faucheuse, nous ne pourrions pas nous permettre la main-d’œuvre nécessaire pour gérer toutes ces plantes de dallisgrass pendant une telle durée.

Si vous voulez faire passer votre technologie de serre au niveau supérieur, essayez de cultiver du gazon sans terre. C’est l’un de nos objectifs depuis plusieurs années. En faisant pousser du gazon en solution nutritive, on peut produire des racines propres et surveiller les effets de divers produits chimiques sur les racines de manière efficace.

Mais nous continuons à avoir des problèmes lorsque nous cultivons du gazon en hydroponie pour nos études en laboratoire. Nous n’arrivions tout simplement pas à apporter suffisamment d’oxygène aux racines dans les solutions nutritives aqueuses. Des tentatives répétées avec des pompes d’aquarium et d’autres dispositifs d’oxygénation n’ont rencontré qu’un succès limité.

Le problème de l’apport d’oxygène a été résolu en utilisant une méthode de culture des plantes appelée aéroponique. Les plantes de gazon sont transplantées dans des disques de mousse, et les racines sont pulvérisées avec une solution nutritive à l’intérieur d’un récipient vide. Les racines sont toujours humides, mais elles sont simplement suspendues à l’intérieur d’un conteneur vide rempli d’oxygène. Ce n’est vraiment pas très différent de ce qui se passe dans le sol. L’eau s’écoule par gravité, et les racines se retrouvent avec des cavités remplies d’air. C’est la meilleure méthode de production de racines propres que nous ayons vue pour nos expériences.

Le système aéroponique est constitué de plusieurs conteneurs de 75 litres avec des pompes submersibles qui fonctionnent sur un courant alternatif de 110 volts. Les pompes sont reliées par des tubes flexibles à un support de tuyaux en PVC contenant des gicleurs. Lorsque la pompe est activée, les buses pulvérisent la solution nutritive du conteneur inférieur sur les racines des plantes qui poussent à travers le couvercle du conteneur supérieur. C’est un peu de la haute technologie pour le surintendant moyen, mais cela aide à produire des résultats de recherche qui façonnent la façon dont nous utilisons les produits chimiques de protection du gazon. Dans certaines expériences, les étudiants ajoutent à la solution nutritive divers herbicides pour évaluer les effets des herbicides sur les racines du gazon. De la même manière, les produits dont on dit qu’ils favorisent l’enracinement peuvent être évalués de près quant à leurs effets sur les racines. Il suffit de soulever le couvercle et d’inspecter vos racines aussi facilement que vous inspectez le feuillage.

Shawn Askew est professeur associé de malherbologie des pelouses au département de pathologie végétale, de physiologie et de malherbologie de Virginia Tech. Il est également le spécialiste de la vulgarisation de la Virginie en matière de mauvaises herbes à gazon. Pour plus d’informations, visitez son site web à l’adresse www.turfweeds.net.